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Ingenieros ilustres

Herbert Clark Hoover

24/02/2014

 Herbert Clark Hoover, nace el 10 de agosto de 1874 en West Branch, Iowa y fallece el 20 de octubre de 1964 en Nueva York, fue el trigésimo primer Presidente de los Estados Unidos (4 de marzo de 1929 - 4 de marzo de 1933), pero antes de su labor pública fue un reconocido Ingeniero de Minas. Nacido de una familia de cuáqueros, su padre, Jessie Hoover, era herrero y dueño de la tienda implemento agrícola.

Los padres de Hoover murieron cuando él tenía apenas nueve años, de esta forma pasó su niñez con diferentes familiares, hasta que logra ingresar en la Universidad de Stanford, durante esos años trabaja duramente para pagarse sus estudios, viviendo de forma modesta hasta que logró graduarse como Ingeniero de Minas. Poco después Hoover comenzó a trabajar para compañías mineras en China y en Australia a principios del siglo XX, logrando con el paso de los años forjar una fortuna gestionando minas e industrias de capital estadounidense en el extranjero. 

Al estallar la Primera Guerra Mundial en 1914, Hoover era ya un hombre adinerado, y al saber de la difícil situación de varios miles de civiles estadounidenses atrapados en Europa durante la guerra, se retiró de la actividad empresarial para desarrollar una amplia campaña filantrópica, primero en favor de la evacuación de sus compatriotas y luego para destinar embarques de alimentos a regiones devastadas de Bélgica y el norte Francia. Tras la contienda Hoover también participó en las campañas de apoyo alimentario a Rusia, que pasaba por un grave periodo de hambruna generalizada entre 1920-1921. 

Estas actividades dieron a Hoover un notable prestigio social, que le sirvió de apoyo para entrar en política. Así, ocupó el puesto de Secretario de Comercio en la administración de Warren G. Harding en el año 1921. Cuando Harding falleció en 1923 fue sucedido por el vicepresidente Calvin Coolidge, pero Hoover mantuvo su mismo puesto, alcanzando gran notoriedad por sus capacidades de gestión pública y administración de recursos. Esto causó que Hoover se hiciera bastante conocido entre los votantes y que sus capacidades administrativas fueran requeridas en temas gubernamentales más allá del cargo de Secretario de Comercio. 

Experiencia minera.

En 1897 Hoover viaja a Australia Occidental como empleado de Bewick, Moreing & Co., una compañía minera de oro con sede en Londres. Trabaja en las minas de oro de la "Gran Campana", "Cue", "Leonora", "Menzies" y "Coolgardie". En esta última, la principal mina de los yacimientos auríferos occidentales de Australia, trabajo con Edward Hooker, un socio de la empresa. Las condiciones laborales eran duras en estas minas de oro, a pesar de tener salario de 5000 $ (equivalente a 100.000 dólares de hoy en día). En las praderas de "Coolgardie" y "Murchison" al borde del Gran Desierto de Victoria, Hoover describe la región como una tierra de "moscas negras, polvo rojo y el calor blanco".

Después de ser nombrado director de la mina a la edad de 23 años, dirigió un importante programa de expansión para la mina de oro "Hijos de Gwalia", trayendo a muchos inmigrantes italianos para reducir costos y contrarrestar la militancia sindical de los mineros australianos, surgida de las revueltas de finales del siglo XX. A su juicio la rivalidad entre los italianos y las otras nacionalidades no era desdeñable en lo que a rendimiento laboral se debía. En esta época Hoover, también describe a los trabajadores italianos como superiores en rendimiento a otros mineros en un 20%. 

Durante su estancia en Gwalia, Hoover conoció a Fleury James Lyster, un pionero metalúrgico australiano, al que debemos el perfeccionamiento de los métodos modernos de flotación. En este período Hoover es conocido por sus amigos como "HC" o el viejo apodo de "Hail Columbia". En esta época surge una disputa abierta entre Hoover y su jefe, Ernest Williams, donde Hoover intenta persuadir a los otros cuatro gerentes de la mina a conspirar contra su rival. Para zanjar la polémica, los directores de la firma ofrecen a Hoover una promoción irresistible, que le hace trasladarse a China. 

La situación personal y profesional del joven Ingeniero, le hace replantearse su vida, y decide casarse con su novia de Stanford, Lou Henry, a quién envía inmediatamente un cable proponiéndole matrimonio, casándose la pareja posteriormente en 1899. Hoover había sido episcopaliano, conviendose entonces a la fe quaquera. La pareja tuvo dos hijos, Herbert Clark Hoover Jr. (1903-1969) y Allan Henry Hoover (1907-1993). 

Posteriormente la familia se desplaza a China, donde Hoover trabajó como ingeniero jefe del "Bureau Chino de Mineria" y como director general de la "Corporación China de Ingeniería y Minería". Más tarde trabajó para "Bewick, Moreing & Co." como ingeniero jefe de la empresa. Es en esta época cuando Hoover y su esposa aprenden chino mandarín, posteriormente fue conocido su uso entre la pareja durante su estancia en la Casa Blanca, para evitar a los espías. 

Durante su trabajo, Hoover hizo recomendaciones para intentar mejorar la suerte de los trabajadores chinos, tratando de poner fin a la práctica de contratos de servidumbre a largo plazo y adoptar reformas de cara a recompensas para los trabajadores, basados en el mérito. 

La Rebelión Boxer (1899-1901) atrapa a los Hoover en Tianjin en junio de 1900. Durante casi un mes, el asentamiento internacional de la ciudad estaba bajo fuego enemigo, y ambos esposos se dedicaron a la defensa de la ciudad. El propio Hoover guiaba a los marines estadounidenses por todo Tianjin durante la batalla, usando su conocimiento del terreno local. La señora Hoover, por su parte, se dedicó a trabajar en los diferentes hospitales, llegando a portar y defenderse, de buena gana y con precisión, con un revólver del calibre 38.

En 1901 Hoover fue nombrado socio en Bewick, Moreing & Co. y asumió la responsabilidad de varias operaciones en Australia y sus inversiones. Su remuneración se elevó a 1.500 dólares al año, además de una cuota del 20% de los beneficios. La empresa finalmente controlaba un porcentaje aproximado del 50% de la producción aurífera de Australia Occidental.

Hoover como director general de la "Corporación China de Ingeniería y Minería" fue el principal contratista de personal minero chino (coolies) para las minas sudafricanas. En el primer viaje, en julio de 1904, casi 2000 coolies llegaron a Durban desde Qinhuangdao. En 1906, el número total de coolies chinos aumentó a 50000, casi totalmente reclutados y enviados por la empresa de Hoover.

Entre agosto y septiembre de 1905, funda la Corporación de Zinc (eventualmente parte del Grupo Rio Tinto) junto con William Baillieu y otros, con la intención de adquirir y tratar los relaves ricos en zinc de Broken Hill, Nueva Gales del Sur. Conocido como "el problema del sulfuro", donde se dan cuenta que una considerable parte del zinc queda retenido con el plomo y la plata de la mena y no puede ser recuperado, perdiéndose en forma de relaves. Inicialmente la mayoría de las empresas mineras de Broken Hill, trataban el mineral mediante molienda y flotación.

La empresa probó y utilizó métodos de separación hidrometalúrgicos y magnéticos, pero el principal avance se produjo en 1902, cuando Delprat-Potter patentaron su método de flotación por espuma para el tratamiento de estos residuos y recuperar el zinc.

Durante la visita de Hoover en 1907 a Australia, su socio Jim Lyster, se traslada de Gwalia a Broken Hill y comienza los experimentos que dieron lugar al "Proceso Lyster", que permitió a la Corporación de Zinc operar con la primera planta de flotación selectiva en el mundo, a partir de septiembre 1912. Patentan el método en los EE.UU. en 1916 y 1921, asegurándose los derechos internacionales de estos desarrollos para una empresa del Reino Unido, Minerales Separación, Limited, con quién colaboró para implementar el método Lyster a otros minerales básicos industriales de hierro, cobre, plomo, etc.

En 1908, deja "Bewick Moreing & Co", convirtiéndose en consultor independiente minero, dedicándose a viajar por todo el mundo hasta el estallido de la Primera Guerra Mundial, en 1914. Abriendo oficinas por todo el mundo, San Francisco, Londres, Nueva York, St. Petersburgo, París y Birmania. Tuvo una segunda empresa de éxito con la firma "Corporación Británica Birmania", que producía de plata, plomo y zinc en grandes cantidades en Namtu Baldwin Mine, donde contrae la malaria en 1907.

Más tarde, y mientras residía en Londres, sus amigos británicos se referían a él como "Star-Spangled Hoover" (estrella brillante Hoover), recordando de alguna forma, el apodo que había adquirido en el interior de Australia, "Hail Columbia" Hoover. La mina Baldwin se convirtió en la principal de fuente de la fortuna de Hoover. 

En su tiempo libre, se dedicaba a escribir, e impartir conferencias en Columbia y Stanford, que fueron publicadas en 1909 bajo el título de "Principios de Minería", que llego a convertirse en libro de texto oficial. Hoover y su esposa también publicaron en 1912, una traducción inglesa del texto minero histórico del año 1556 "De re metallica". Esta traducción del latín renacentista de Georgius Agricola, sigue siendo la versión académica más importante hoy en día, manteniéndose aún en edición. 

Ya más adelante, se dedica al servicio público dentro de la administración norteamericana, como Secretario de Comercio de Estados Unidos en la década de 1920 y bajo las presidencias de Warren G. Harding y Calvin Coolidge, donde promueve alianzas entre el gobierno y los negocios bajo la rúbrica de "modernización económica". 

En la elección presidencial de 1928, Hoover ganó fácilmente la nominación republicana, y eso a pesar de no tener experiencia electoral. Hoover es el secretario del gabinete más joven en ser elegido Presidente de los Estados Unidos, así como uno de los dos presidentes (junto con William Howard Taft) elegido sin experiencia electoral o alto rango militar. América estaba en la cima de una burbuja económica en ese momento, lo que facilita una victoria aplastante para Hoover sobre el demócrata Alfred E. Smith.

Hoover, un ingeniero con experiencia a nivel mundial, cree firmemente en el movimiento de la eficacia, que sostuvo que el gobierno y la economía estaban plagadas de ineficiencia y desperdicio, y podría ser mejorada por los expertos que podían identificar los problemas y resolverlos. También creía en la importancia del voluntariado y del papel de los individuos en la sociedad y la economía. 

Hoover, que había hecho una pequeña fortuna en la minería, fue el primero de los dos Presidentes en redistribuir su salario (el presidente Kennedy fue el otro, donó todos sus cheques de pago a la caridad). Cuando llega el Crack de Wall Street en 1929, Hoover solo hacía ocho meses que había asumido el cargo, trata de combatir la subsiguiente Gran Depresión con inversiones forzadas del gobierno, proyectos de obras públicas como la presa que lleva su nombre, Hoover, en Nevada, los aranceles como la Smoot-Hawley, un incremento en el tipo impositivo más del 25% al 63% y el aumento de impuestos a las empresas. Estas iniciativas no produjeron la recuperación económica durante su mandato, pero sirvieron de base para diversas políticas incorporadas posteriormente por el presidente que le sucedió, Franklin D. Roosevelt, el "New Deal". 

Después de 1933 se convirtió en un portavoz de la oposición a las políticas internas y externas de la "New Deal". En 1947, el presidente Harry S. Truman lo recupera para ayudar a que la administración federal fuera más eficiente a través de la "Comisión Hoover". El consenso entre los historiadores es que la derrota de Hoover en la elección de 1932 fue causado principalmente por su incapacidad para acabar con la espiral económica descendente. 

No obstante, el prestigio de Hoover como administrador y gestor se mantuvo, aunque nunca fue tratado con simpatía por la administración Roosevelt. Tras la Segunda Guerra Mundial, ya hemos dicho que presidió dos Comisiones Presidenciales formadas por el presidente Harry S. Truman destinadas a la reforma de la administración pública de EEUU, y sirvió como asesor en temas administrativos respecto de la ocupación militar estadounidense en Alemania. 

Retirado de la vida pública, y sin relacionarse nuevamente con el Partido Republicano tras la elección presidencial de Dwight D. Eisenhower, el resentimiento popular contra Hoover (nacido durante la Gran Depresión) había desaparecido considerablemente hacia la década de 1960, siendo recibido nuevamente en la Casa Blanca de manera muy cortés por John F. Kennedy en 1961. 

Fuentes: Wikipedia, centrodeartigos.com